mardi 3 août 2021
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Spirale Stellaire Spectaculaire Spécial


Un nuage de poussière en forme de spirale entoure l'étoile géante rouge R Sculptoris.


Cette image obtenue avec l’interféromètre radio ALMA (Atacama Large Millimeter Array) révèle une structure spirale de poussière et de gaz autour de l’étoile géante rouge R Sculptoris. Ce type d’étoile en fin de vie éjecte épisodiquement de grandes quantités de matière. C’est le cas de R Sculptoris, qui était connue pour être entourée d’un nuage de poussière sphérique et hétérogène. En se focalisant sur la raie d’émission du monoxyde de carbone (à 345 gigahertz), les astronomes de l’ESO ont étudié avec une meilleure résolution (1,3 seconde d’arc) ce nuage et ont mis en évidence une structure spirale depuis l’étoile vers l’extérieur. Cette forme étonnante résulterait de la présence d'une étoile compagnon peu lumineuse mais assez massive pour perturber le vent stellaire de R Sculptoris.

Les épisodes d'éjection des géantes rouges sont des phénomènes mal connus, aussi bien en ce qui concerne leur durée que par la quantité de matière expulsée et sa vitesse. Les astronomes ont modélisé le système de R Sculptoris et ont déduit, à partir des caractéristiques de la spirale, que l’émission de gaz a commencé il y a environ 1 800 ans et a duré 200 ans. L’équivalent de 0.003 masses solaires a été expulsé à une vitesse proche de 14,3 kilomètres par seconde, soit un flux trois fois supérieur à ce qu’on supposait pour les géantes rouges.

 

Simulation du système R Sculptoris et de son étoile compagnon (non visible ici) structurant le nuage de matière. Crédit : M. Maercker et al./Nature

 

Le phénomène de spirale autour d'une géante rouge avait déjà été observé en 2006 dans le cas de LL Pegasi. (site de l'ESA en anglais) Crédit : R. Sahai/ESA/NASA

 

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